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Ils l’appellent «M. Le Mans», et pour cause. Tom Kristensen a remporté la Classique française d'endurance de 24 heures pas moins de neuf fois. Ce surnom était celui qu’il avait supposé de l’ancien gagnant du record, Jacky Ickx, dont les six victoires ne seraient jamais vaincues. Mais le hasard fait tout en course automobile, et le Danois, qui a maintenant 51 ans, a complètement perdu son sang-froid il y a 21 ans.

Ce fut l’un des moments décisifs d’une carrière phénoménale qui en fit bien plus que le pilote le plus titré de l’histoire des 24 Heures du Mans. Il détient le même record lors de la course des 12 Heures de Sebring aux États-Unis, avec six victoires, et il peut également se qualifier de champion du monde. Il a remporté le Championnat du monde d'endurance FIA ​​avec son partenaire de longue date, Allan McNish et le français Loïc Duval, en 2013. Mais il sait qu'il doit tout cela à un appel téléphonique à l'été 1997.
L’appelant était Ralf Juttner, responsable de l’équipe Joest Racing. L’année précédente, le vainqueur des 24 Heures du Mans avait une place libre dans son prototype Porsche WSC95 aux côtés des anciennes stars de la Formule 1 pour la Ferrari, Michele Alboreto et Stefan Johansson. Kristensen était le pilote qu'ils voulaient remplir.

Le seul problème était que les essais au Mans devaient commencer dans une semaine et qu'il n'y aurait plus de temps pour les tests, et ceci, rappelez-vous, c'était dans les jours précédant les simulateurs.
«Ce coup de téléphone a tout changé pour moi», se souvient Kristensen. "Tout s'est passé si vite. Je suis allé voir l'équipe et je me suis assis. Je suis rentré à la maison et j'ai fait mes bagages, puis lundi, je me suis envolé pour Le Mans. ”
Et reparti le jeudi. Kristensen devait sa place dans la Porsche privée de Joest à ses succès lors du Championnat international FIA Formula 3000 de cette année. Il devait tester sa voiture F3000 le jour de la seconde séance d'essais.
"Je n'ai fait que 17 tours d'essais, mais je savais avant le départ que c'était ma chance", dit-il. "Mes coéquipiers avaient beaucoup d'expérience au Mans et j'étais un jeune garçon. Je savais donc que je devais me connecter. Mes deux premiers relais dans la voiture samedi soir n'étaient rien de spectaculaire."
Kristensen a commencé à s’imposer dans les voitures de sport lors de la course qui le mène aux petites heures du dimanche matin. Il monte à bord de la voiture pour la deuxième fois et commence ce qui se transforme en un incroyable relais en quadruple à l'aide d'un seul train de pneus. Il est sorti de la voiture après avoir enregistré une série de tours rapides comprenant un nouveau record de piste.
«C’est à ce moment-là que j’ai vraiment commencé à aimer Le Mans», explique-t-il. «À un moment donné, Ralf est venu à la radio en allemand et a déclaré:« schnellsten runde, schnellsten runde, meilleur tour, meilleur tour ». La prochaine fois qu’il m’a parlé, il a dit «record de tours, record de tours» en anglais. Je pensais avoir un allemand pour me parler en anglais, je dois faire quelque chose de bien.

PERFORMANCE STAR
Kristensen était sans aucun doute. Juttner a repris la communication peu de temps après, demandant à son pilote s’il se sentait capable de rester en piste pour un quatrième relais sans précédent sur les pneus. C'était le tournant de la course. Kristensen et ensuite ses coéquipiers ont commencé à mettre la pression sur la première usine, la Porsche, qui se retirerait avec moins de 90 minutes à jouer. «C’est à ce moment-là que nous avons commencé à penser que nous pouvions gagner», déclare Kristensen. «L’usine Porsche en tête devant nous avait des problèmes, et le fait que nous les poussions fort a joué un rôle dans cela."

Cet incroyable début au Mans a placé Kristensen sur la voie de la célébrité. Il fut repris par BMW l'année suivante et deux ans plus tard, il entama une relation avec Audi qui, malgré son retrait du poste de pilotage à la fin de la saison FIA WEC 2014, se poursuit jusqu'à ce jour. Kristensen savait déjà que le sport automobile consiste à saisir les occasions qui se présentent. Peu de gens se souviennent qu’il n’avait pas disputé sa première saison complète de course automobile avant d’avoir 23 ans. Il s’est peut-être bien débrouillé, terminant deuxième du championnat du monde de Formule K en 1987, mais ses efforts pour avancer et progresser ont été frustrés manque de financement. Au moment où il a eu sa grande chance avec Volkswagen Motorsport dans le championnat allemand F3 de 1991, il n’avait disputé qu’une poignée de courses de voitures.
«Je travaillais comme employé de banque. Ma mère était heureuse, mais je ne réalisais pas mon rêve », se souvient Kristensen. “J’avais fait quelques courses, testé quelques voitures, mais je n’avais pas l’argent pour progresser.
Mais quatre ou cinq personnes ont vu ce que je pouvais faire et croyaient en moi. Ils disaient à Bertram Schaefer, qui dirigeait l’équipe F3 de VW, qu’il devrait me prendre.
«Ce disque en allemand F3 a été le tremplin de ma carrière. J'ai fait quelques essais et j'ai ensuite remporté la première course à Zolder en Belgique. C’est peut-être plus important que tout ce qui m’est arrivé. Tout a suivi de cela. Sans cette motivation, je travaillerais probablement encore à la banque. "
Sa décision de se tourner vers Audi pour la saison 2000 marqua un autre tournant. La marque allemande a connu une première saison peu propice aux courses de voitures de sport en 1999, mais Kristensen a décidé de s’inscrire après avoir vu les esquisses de sa prochaine voiture.
«Les gens me demandaient si j'étais fou d’aller chez Audi», dit-il. «Mais le Dr Wolfgang Ullrich [Audi’s motor sport boss] m’a montré les dessins, j’ai aimé ce que j’ai vu et nous avons fait une bonne poignée de main juste là. La première fois que j'ai conduit la voiture, je savais qu'ils étaient sur la bonne voie. "

Kristensen a ensuite marqué un triplé de victoires au volant du prototype de l’Audi R8 avec Emanuele Pirro et Frank Biela en 2000-02. La première victoire était spéciale, tout simplement parce qu’il s’agissait d’une première pour Audi au Mans, mais la victoire de 2001 était probablement la plus émouvante des neuf premières. Alboreto, qui avait rejoint Audi en 1999, était décédé accidentellement moins de deux mois avant Le Mans.
«Il n’ya aucun doute que c’était le Mans le plus difficile en termes de conduite pure», explique Kristensen. “Ce fut une course difficile car nous avons eu environ 19 heures de pluie.
«Le relais dont je me souviens le plus est arrivé tôt dimanche matin. On m'a mis sur des pneus intermédiaires et j'ai enduré les 20 minutes les plus effrayantes de ma vie. C’était 20 minutes de quasi-ratés car je ne pouvais pas chauffer les pneus.
«Je me suis plaint à notre ingénieur, mais il est resté très calme et m'a dit de rester à l'extérieur. C'était la bonne décision et au moment du prochain arrêt au stand, nous avions accru notre avance. À l'époque, je sentais que c'était trop lourd pour mes épaules.
Les émotions sont sorties sur le podium. Kristensen, ses coéquipiers et Ullrich ont tous fondu en larmes.
«Nous étions tous allés à l'enterrement et le Dr Ullrich nous avait dit que si nous ne voulions pas courir, nous ne devions pas le faire. Mais nous avons couru pour montrer notre respect à Michèle. Il y avait quelque chose en nous qui disait: "Bon Dieu, on va continuer et essayer de gagner la course". Vous traitez avec les émotions après. "
La cinquième victoire de Mans au Mans pour Kristensen, lorsqu'il a été prêté à la marque soeur Audi, Bentley, en 2003, est spéciale pour différentes raisons.

"La Bentley Speed ​​8 était la voiture de course la plus cool et la plus élégante que j'ai jamais conduite", dit-il. La plupart estiment que le triomphe d’Audi en 2008 avec le turbodiesel R10 TDI est l’une des plus grandes éditions des 24 Heures du Mans. Audi n’a pas eu la moindre chance contre Peugeot, mais Kristensen, McNish et Rinaldo ‘Dindo’ Capello ont gardé une voiture plus lente en lice et ont excellé quand la pluie est tombée tôt dimanche matin.
"Les gens nous disaient que nous ne pouvions pas gagner cette course, mais cela faisait maintenant partie de notre volonté de gagner", déclare Kristensen. «Nous avons eu la course parfaite et je ne parle pas seulement d’Allan, de Dindo et de moi-même. Il en va de même pour les ingénieurs et tous les mécaniciens de Joest. Dindo a bien résumé la situation en affirmant que c’était la course où les hommes battaient les machines. ”
En 2013, Kristensen remportait encore une victoire au Mans avec la R18 e-tron quattro d’Audi, bien qu’il ait presque frôlé son double dans l’année suivante.

"A l'heure du déjeuner dimanche, nous avions une main moite sur le trophée, mais ce n'était pas le cas, mais nous sommes quand même revenus pour finir deuxièmes", dit-il. «J'ai dit au Dr Ullrich sur le podium que je ne pouvais pas attendre l'année suivante, mais plus tard pendant l'été, j'ai commencé à penser qu'il était peut-être temps d'arrêter. Je pense que c'était le bon moment de ma part. "

ENCORE EN DEMANDE
Kristensen est plus occupé que jamais quatre ans après avoir raccroché son casque. Il entretient une profonde implication auprès d'Audi: ses fonctions d'ambassadeur auprès de la marque le conduisent partout dans le monde et il participe également à l'organisation de ses camps d'entraînement d'avant-saison pour les pilotes. Sa vision est également recherchée dans le monde de la télévision. Il est un commentateur expert de la Formule 1 à la télévision danoise et rejoint l’alignement d’Eurosport pour Le Mans chaque année.
Il y a ensuite son rôle auprès de la FIA en tant que président de la commission de pilotes et ses responsabilités en tant que commissaire des pilotes en Formule 1 dans le contrôle de la course. Il est particulièrement enthousiaste pour la commission de pilotes.
"Notre travail consiste à conseiller les autres commissions de la FIA", a déclaré Kristensen à propos d'un organisme qui compte également Pirro, Derek Warwick et Karun Chandhok. «La commission des pilotes de la FIA a donné la parole aux pilotes pour la première fois, et nous devons remercier le président de la FIA, Jean Todt, pour cela. Il a été très bien reçu par les pilotes et je pense que notre contribution a également été bien reçue. ”
D'une manière ou d'une autre, Kristensen trouve toujours le temps de garder la main au volant. Il a couru – et a remporté – lors de la réunion historique du Goodwood Revival dans diverses machines. Kristensen n'a aucun regret de revenir sur sa carrière. Il n’a pas couru en F1, mais nous ne voudrions pas échanger un bref passage au sommet du sport contre ses succès au Mans.
"J'adorerais l'avoir fait", déclare un homme qui a testé plusieurs voitures de F1 à son époque, "mais seulement si j'avais eu la chance de me battre pour le championnat, pas de championnat. Quand tu es jeune, tu es parti dans le but de faire une carrière en F1, mais je crois que ma carrière était meilleure. "
Le Mans fournit "la forme ultime de course", selon Kristensen. Il est venu à cette prise de conscience au cours de la nuit en 1997.

AutoRace du MansSportFIA1FIAAutoRace of Le MansSport00Mardi 22 janvier 2019 – 14h42Mardi 22 janvier 2019 – 14h42

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